Aproximadamente 1 de cada 5 inquilinos en el condado de Los Ángeles ha pagado su renta tarde o no ha pagado su renta desde el inicio de la pandemia, según muestra un estudio publicado conjuntamente por UCLA y USC el lunes. Si bien una moratoria de desalojo sigue vigente y fue extendida por el gobernador Gavin Newsom esta semana, estos inquilinos corren el riesgo de perder sus casas cuando expire.

El estudio encontró que alrededor de 40,000 inquilinos del condado de Los Ángeles informaron que sus propietarios habían comenzado el proceso de desalojo, aunque legalmente no pueden ser obligados a salir.

Anticipándo tales dificultades para los inquilinos, el Concejo Municipal de Los Ángeles votó unánimemente el martes para delegar $10 millones en fondos de ayuda federal a un fondo de defensa legal para inquilinos bajo amenaza de desalojo.

Si bien este año ha sido difícil para muchos inquilinos, los inquilinos de bajos ingresos, desproporcionadamente Negros y Latinos, han sido los más afectados por la crisis de vivienda en Los Ángeles desde antes de la pandemia. “COVID-19 ha magnificado y exacerbado las dificultades de los inquilinos, al privarlos de los ingresos de los que dependían para mantenerse al día con la renta”, escribieron los investigadores de UCLA y USC. El estudio encontró que muchos de estos inquilinos han dependido de medios insostenibles como tarjetas de crédito y préstamos de día de pago para cubrir el costo de sus rentas, acumulando niveles de deuda que pueden dejarlos financieramente vulnerables.

Richard Green, director del Centro Lusk de la USC y coautor del estudio, dijo que la mayoría de las personas que perdieron el alquiler habían perdido sus trabajos o un miembro de su hogar se enfermó. A pesar de las preocupaciones que algunos propietarios expresaron sobre la moratoria de desalojo, los inquilinos que podían pagar su alquiler aún lo hacían, dijo Green. Sin embargo, algunos propietarios procedieron con los desalojos.

Los hallazgos del estudio fueron corroborados por una investigación de LA Times de datos policiales, que encontró que los propietarios continuaban usando métodos como bloquear a los inquilinos y cerrar los servicios públicos para hacer cumplir los desalojos, incluso bajo la moratoria.

“No había nadie que iba a aceptar el papeleo”, dijo Green, “pero supongo que aún puede ir a su inquilino y decir: 'Voy a desalojarlo”.

Edgar Campos, director de la organización no lucrativa TRUST South LA, dijo que la decisión del gobernador de extender la moratoria era necesaria, pero no llega lo suficientemente lejos. TRUST, que funciona como un fideicomiso de tierras para ayudar a prevenir el desplazamiento de los residentes del sur de Los Ángeles, aboga por la congelación de alquileres y la condonación de alquileres junto con una fuerte moratoria de desalojo.

Campos dijo que los inquilinos inmigrantes pueden ser más propensos a ser explotados por propietarios y desalojados ilegalmente.

“Hay situaciones en las que los propietarios pueden adoptar una postura más confrontativa y la gente, por temor a ser deportados u otros problemas, puede que simplemente se vayan de las instalaciones”, dijo Campos.

Incluso si conocen sus derechos, los inquilinos a menudo no pueden defenderse e irse cuando el propietario les dice que lo hagan.

“La falta de claridad sobre esos protocolos, junto con el miedo”, dijo Campos, “crea una situación que no ayuda a los derechos de los inquilinos”.

Los propietarios se aprovecharon de los inquilinos del sur de Los Ángeles mucho antes de la pandemia.

TRUST South LA trabaja con inquilinos en las cercanías de USC, donde Campos dijo que las viviendas para estudiantes fuera del campus y otros desarrollos han desplazado a más y más residentes Negros y Latinos que pasaron sus vidas en el área.

En 2017, los nuevos propietarios de las propiedades en la cuadra 1100 de Exposition Boulevard desalojaron a sus inquilinos, desplazando a casi todos para renovar los edificios y transformarlos en viviendas para estudiantes. Fue uno de los episodios más dolorosos de la larga lucha por una vivienda accesible en un barrio donde las necesidades de la universidad y su alumnado a menudo parecen tener prioridad.

A medida que la pandemia ha causado estragos en Los Ángeles, más miembros de la comunidad de USC también ha tenido dificultades para pagar una vivienda fuera del campus y pagar la renta a tiempo.

Cuando le ex alumne de la USC, Sam Cavalcanti, fue despedide de su trabajo en una sala de escape en marzo, inmediatamente alertó al propietario. “Al principio respondieron a los pocos días”, dijo, “pero cuando les expliqué mi situación, empezaron a no responder en absoluto”.

Como muchos otros Californianos, Cavalcanti esperó durante semanas para que se procesara su reclamo de desempleo. “El hecho de que el propietario aprobará o no mis pagos atrasados no iba a cambiar el hecho de que simplemente no podía pagar en ese momento”, dijo Cavalcanti. “Así que deje de pedir permiso y más bien le informé que el dinero simplemente no está allí”.

Después de retrasarse tres meses en su alquiler de $850, Cavalcanti finalmente se comunicó con su compañía de administración de propiedades, StuHo, y la pagó. “Me iba a mudar en agosto, así que quería pagarlo todo adecuadamente por temor a que de alguna manera afectara mi reputación, y eso podría obstaculizarme en solicitar una vivienda en otro lugar”, dijo. StuHo no estuvo disponible de inmediato para hacer comentarios.

Una petición en Change.org pide que Lorenzo, un complejo de apartamentos fuera del campus para estudiantes de la USC, renuncie o reduzca los alquileres, que comienzan en $ 950, durante la pandemia. La petición tiene más de 1.000 firmas.

“Aunque la mayoría de los residentes ya abandonaron el complejo por temor a su propia seguridad, cerraron todos los servicios y cancelaron todos los eventos”, dice la petición, "Lorenzo todavía cobra a todos los residentes el mismo precio. Estos estudiantes tienen que encontrar la manera de pagar el alquiler ".

El estudio de UCLA-USC encontró que en medio de una crisis de ingresos junto a una crisis de vivienda, la mejor solución es la asistencia para el inquilino. El condado de Los Ángeles comenzó a ofrecer alivio de emergencia en agosto, pero solo será suficiente para una fracción de los necesitados. Los investigadores concluyeron que la asistencia de inquilino ampliada no solo evitaría los desalojos, sino que también podría aliviar las luchas a largo plazo de los inquilinos, como pagar sus préstamos y la deuda de las tarjetas de crédito.

“Los inquilinos pueden pagar su renta, los propietarios pueden pagar sus hipotecas y yo veo eso como la única solución”, dijo Green. “Al final del día, tienes que poner dinero en manos de los inquilinos”.